Benoit Vaillant en tête après la 1e étape

Disputée sous un soleil de plomb, la première étape du rallye du Ternois a longtemps été indécise. Quatre des principaux animateurs du championnat de 2e division sont restés groupés jusqu’à la tombée de la nuit, puis Benoit Vaillant et Jean-Charles Beaubelique se sont légèrement détachés. Samedi soir, les écarts étaient faibles et tout peut encore changer.

Premier leader de la journée, le Montpelliérain Lionel Comole place sa Ford Fiesta R5 en tête dans les deux chronos d’ouverture. Limitée en vitesse de pointe, la Ford laisse rapidement les Citroën de Beaubelique et Vaillant prendre le relais. A la fin de la première des trois boucles au programme, 7/10e les séparent à l’avantage du Champion de France en titre. Son jeune challenger, Benoit Vaillant évolue quasiment à domicile. Leader du championnat 2018 après sa victoire au Lozère et ses 2e places à Epernay, Dieppe et Mâcon, Vaillant étrenne une nouvelle auto à l’occasion du Ternois : la Citroën C3 R5 utilisée par Stéphane Lefebvre au rallye du Portugal. Malgré des réglages à améliorer, il est le premier surpris de son classement.

Après l’ES3, Stéphane Pustelnik (DS3 WRC) suit le trio de tête à une dizaine de secondes. Farouk Moullan (307 WRC) a renoncé dans l’ES2, victime d’une panne mécanique. Derrière les quatre premiers, un écart s’est creusé. Mickael Faucher (Skoda Fabia R5) est à 42s1 après avoir heurté une botte de paille dans une chicane à la fin de l’ES3.

Dans la deuxième boucle, disputée en partie pendant le match France-Argentine, Vaillant creuse un petit écart, mais ses adversaires restent en embuscade. Comole, Beaubelique et Pustelnik sont regroupés à une quinzaine de secondes du leader. Beaubelique, qui n’a pas couru depuis deux mois, n’est pas satisfait de son auto. La boucle de nuit lui redonne des raisons d’espérer. Il signe deux temps scratch supplémentaires et revient à 8s9. Les routes sont dégradées, Pustelnik et Comole perdent du terrain dans la boucle de nuit. Ils terminent l’étape avec respectivement 36s6 et 45s8 de retard sur Vaillant et vont désormais se battre pour la troisième place.

Premier des pilotes hors R5 et WRC, l’Arrageois Raoul Lacroix continue d’impressionner avec sa Clio RS. Le récent vainqueur du rallye du Marquenterre pointe en 7e position à 2 secondes de la DS3 WRC du Lorrain Alain Foulon. Malgré un tête-à-queue dans l’ES8, il devance Yves Saint-Requier (Skoda Fabia) qui a heurté une chicane en début de course.

Victorien Heuninck a renoncé avant le dernier chrono du jour. Sa Mitsubishi Lancer Evo9 Gr. A a alterné les hauts et les bas, avec d’excellents temps et des problèmes mécaniques persistants.

En VHC, les jeux sont faits. Sur ce parcours idéal pour sa Porsche 911, Dimitri Debaque se promène. Leader incontesté, il devance Amaury Eloy (Ford Escort MK II) de trois minutes, après les abandons de José Lévêque (R5 Alpine) et Philippe Flament (A110).

Il reste 4 spéciales à parcourir dimanche matin sur les routes du Ternois avant l’arrivée prévue en début d’après-midi à Saint-Pol.

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